Regio Weerterland is Egg Valley van Europa

Fotografie: Jeroen Kuit

Voor atleten is goede voeding essentieel. Die voeding wordt voor een groot deel door agrariërs in onze streek geproduceerd. Tijdens het Europees Kampioenschap Triathlon in Weert kwamen topsport en voedselinnovatie samen. Reden voor Rabobank om een symposium te organiseren waarbij de agrosector vertelde over trends op het gebied van voeding. Met het ei als vliegwiel voor een betere gezondheid.

Door Wesley Hegge

Terwijl atleten buiten de muren van de Poort van Limburg zwemmen, hardlopen en fietsen, wordt binnen de ‘vierde discipline’ van de triathlon besproken. Want zo belangrijk is voeding tegenwoordig. De afgelopen jaren heeft voeding binnen topsport een vlucht genomen. Sporters houden zich aan strakke schema’s, waarbij ze per maaltijd tot op de gram nauwkeurig bepalen wat ze eten. Als elke seconde telt, kan voeding immers het verschil maken.

Egg Valley of Europe
Het Weerterland is binnen Europa het kloppend hart als het gaat om gezond en veilig voedsel. De agribusiness in Weert en Nederweert kent een krachtige pluimvee- en eiersector waar per week ruim 80 miljoen eieren verhandeld en verwerkt worden voor allerhande toepassingen. Een duizelingwekkend aantal dat onze streek de naam ‘Egg Valley of Europe’ oplevert. Een internationaal belangrijk centrum voor de productie en verwerking van eieren.

Tijdens het symposium ‘Voeding in beweging’ – dat mede door de provincie Limburg en gemeente Weert georganiseerd werd stond Egg Valley in de schijnwerpers. Gedeputeerde Hubert Mackus en wethouder Martijn van den Heuvel benadrukten het belang van Egg Valley, ondernemers bespraken de trends en innovaties op het gebied van eieren en mensen uit de sportwereld vertelden over het belang van voeding.

Voeding
Het ei kan bij het bevorderen van de gezondheid in de toekomst nog een grotere rol gaan spelen dan nu al het geval is. Door kippen met speciale voedingstoffen te voeren,komen er extra gezonde stoffen in het ei. Ook het gebruik van bepaalde kippenrassen komt het product ten goede, zo toont Hendrix Genetics aan. “Dat doen we door uit een groep hanen en hennen van dezelfde soort op basis van allerhande metingen, bijvoorbeeld kleur en schaaldikte van het ei, het beste mannetje en het beste vrouwtje te selecteren”, zegt Servé Hermans, adjunct-directeur en mede-grondlegger van Hendrix Genetics. “Daardoor ontstaat een kippenras dat nóg meer en nóg betere eieren produceert.”

Het familieconcern met Ospelse roots is uitgegroeid tot agrarische speler van wereldformaat. Bijna de helft van alle eieren die er in de wereld worden gegeten, zo’n 500 miljard per jaar, zijn geproduceerd door kippen van Hendrix Genetics. Het bedrijf is marktleider op het gebied van dierengenetica: het fokken van leghennen die garant staan voor het hoogste aantal en de hoogste kwaliteit eieren. Hermans: “We hebben boeren die met één kip 500 eieren per jaar kunnen produceren. Daarnaast worden in Egg Valley de agrarische innovaties geboren waar de maatschappij en de sector om vragen, zoals innovatieve eiproducten, nieuwe stalinrichtingen, klimaatsystemen, sorteermachines en vaccinaties. Wat hier op kleine schaal wordt getest en succesvol blijkt, vindt wereldwijd navolging. Het is belangrijk om het succes van Egg Valley vast te houden en samen verder uit te bouwen.”

Agribusiness
Ons land trots mag zijn op de eierregio, vindt Eric Hubers, voorzitter van de landelijke vakgroep Pluimveehouderij van LTO Nederland/NOP. “Egg Valley heeft een enorme economische waarde. De agribusiness in Midden-Limburg vertegenwoordigt een bruto toegevoegde waarde van circa 1,3 miljard euro.”

Anders gezegd: van elke euro die in deze streek wordt verdiend, komt 20 eurocent uit de agrosector. In de gemeente Nederweert, waar de meeste boerenbedrijven gevestigd zijn, ligt dat percentage zelfs nog een stuk hoger. Maar liefst 28 procent van alle banen in Nederweert is links of rechtsom gerelateerd aan de agrarische sector.

Hubers: “Innovatie en duurzaamheid worden met hoofdletters geschreven. Naast eieren exporteert Egg Valley een gigantische hoeveelheid kennis. Nergens anders beweegt de pluimvee- en eiersector zo mee met de tijd. De rest van de wereld kijkt vol bewondering naar ons aanpassingsvermogen. Daarbij krijgen milieu en dierenwelzijn alle aandacht.”

Rabobank is trots op de innovatiekracht in Egg Valley. “We nemen graag het voortouw in de missie naar een kringlooplandbouw”, zegt Hans de Kinderen, directie-voorzitter Rabobank Weerterland en Cranendonck. “Boeren, wetenschappers, overheden, supermarkten en consumenten moeten schouder aan schouder gaan staan en denken in nieuwe verdienmodellen. Gezonde en veilige voeding op het bord van de consument met zo min mogelijk verspilling. Dus zonder naar agrariërs te wijzen, doen wat we al generaties doen. Samen de uitdagingen van morgen oplossen en de sector toekomstbestendig maken.”

Gezondheid
Goede voeding is uiteraard niet alleen voor sporters belangrijk. Als exponent van gezonde voeding biedt het kippenei volop kansen om de gezondheid van mensen te verbeteren. Zo heeft een pluimveehouder uit Noord-Limburg samen met de Universiteit van Maastricht een ei ontwikkeld dat ouderdomsblindheid afremt. Dat voorbeeld wordt genoemd door Freddy Troost, universitair hoofddocent aan de Universiteit van Maastricht en hoofdonderzoeker van het Centrre for Healthy Eating en Food Innovation (HEFI), onderdeel van Brightlands Campus Greenport Venlo. “Mensen krijgen deze ziekte door een tekort aan voedingsstoffen zoals luteïne. Dat zit in verschillende groenten en ook in eieren. Onderzoekers hebben dit speciale stofje geconcentreerd in een ei dat in poedervorm te verkrijgen is.”

Momenteel begeleidt Troost de verdere ontwikkeling van het ei en de vertaling van onderzoek naar praktijk. “Dat laatste is het belangrijkste. Precies om die reden werken de overheid, kennisinstellingen en het bedrijfsleven samen binnen Brightlands Campus Greenport Venlo. Als ondernemers in Egg Valley meedoen kunnen we voedingsconcepten die we bedenken en testen daadwerkelijk omzetten in producten die mensen gezonder maken.”

Koppositie
Om de koppositie te behouden, moet de agrosector de krachten binnen Egg Valley bundelen en gezamenlijk anticiperen op de nieuwste ontwikkelingen. De aanwezigen op het symposium hebben goede hoop op een nog betere toekomst. Hermans sluit af: “Waarom zijn de bedrijven hier overgebleven? Het is de mentaliteit de Peel. We zijn groot geworden op arme zandgronden. We willen winnen en gaan door waar anderen stoppen. Tel daar onze innovatiekracht bij op en dan ben je een heel eind.”